Ciencia y medio ambiente

Se cumplen 37 años de la primera y única visita al planeta Urano

La nave Voyager 2 de la NASA llevó a cabo su paso más cercano del misterioso lejano planeta gaseoso el 24 de enero de 1986

Ilustración del planeta Urano, visto desde la superficie de su luna sustancial más interna, Ariel / Getty Images / MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRA

La Humanidad ha visitado Urano sólo una vez, y es que la nave Voyager 2 de la NASA llevó a cabo su paso más cercano del misterioso lejano planeta gaseoso el 24 de enero de 1986. Así las cosas, enviaron unas impresionantes imágenes del planeta y sus lunas durante el sobrevuelo, el cual permitió unas cinco horas de estudio detallado, a sólo 81.500 kilómetros de distancia.

Urano se reveló como el planeta más frío conocido en el Sistema Solar, a pesar de que no es el más alejado del Sol. Esto se debe a que no tiene ninguna fuente de calor interna. De igual manera, los científicos determinaron que la atmósfera de Urano es 85% de hidrógeno y 15% helio. También hubo pruebas de un supuesto “océano hirviente” a 800 kilómetros por debajo de las nubes.

Los científicos encontraron que Urano tiene un campo magnético diferente a cualquiera que jamás se había encontrado previamente. En Mercurio, la Tierra, Júpiter y Saturno, el campo magnético se alinea aproximadamente con el eje de rotación.

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Otros hallazgos

Por otra parte, el campo magnético de Urano era también más fuerte que la de Saturno. Los datos de la Voyager 2 ayudaron a los científicos a determinar que la cola magnética del planeta gira en una hélice que se extiende 10 millones de kilómetros en la dirección apuntando lejos del sol.

La comprensión de cómo dichos campos magnéticos planetarios interactúan con el Sol es una parte importante de la meta de la NASA para comprender la naturaleza del espacio. No sólo el estudio de la relación entre el ambos, sino que permita ayudar a arrojar luz sobre los orígenes de los planetas y su potencial para albergar vida.

Miranda

Voyager 2 también descubrió 10 nuevas lunas (hay 27 en total) y dos nuevos anillos en el planeta. Una de estas lunas heladas se llamada Miranda y se reveló un peculiar paisaje variado y la evidencia de actividad geológica activa en el pasado. Con solo 500 kilómetros de diámetro, este objeto cuenta con cañones gigantes que podrían ser hasta 12 veces más profundos que el Gran Cañón del Colorado.

Miranda también tiene tres características únicas, las llamadas “coronas”, que son grupos de crestas de cráteres y valles. Los científicos creen que esta luna pudo haber sido destrozada y luego volvió a tomar forma.

Los planificadores de la misión diseñaron el encuentro del Voyager 2 con Urano para que la nave espacial recibiría una asistencia gravitatoria que le ayudara a llegar a Neptuno. En 1989, la Voyager 2 añadió Neptuno a su hoja de ruta.

Voyager 2 fue lanzada el 20 de agosto de 1977, 16 días antes de su gemela, la Voyager 1. Para agosto de 2012, la Voyager 1 hizo historia como la primera nave espacial en entrar en el espacio interestelar y la número 2 también cumplió esta hazaña en noviembre de 2018.

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